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文化经纬

孩子应从多大开始学习外语?

幼儿应该尽早学习外语,最好在幼儿园阶段就开始。但是家长担心,同时接触多种语言,是否会在小小的头脑里产生混乱?是否会影响掌握母语?

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在德国,国际幼儿园和国际学校一段时间以来引起了人们的注意,家长似乎突然萌发让自己的孩子在幼儿园里就接触外语的念头,为将来的发展打下基础。小学里,从三年级开始学习第一门外语已是司空见惯,幼儿园里,有的从三岁开始就给孩子们灌输“Good Morning”。孩子当然什么都学,家长更是信心百倍,好像每一个孩子都会是语言神童。

不过,家长也有反省的时刻。反省的动因多半在于担心,他们担心孩子幼小的脑袋里装不下那末多单词和语法,多种语言绞在一起,到头来,不能利落地掌握一门语言怎办?母语会不会受到影响?

神经心理学家和语言学家一致认为,以上问题纯属多虑。能够较早地接触另一门语言,对掌握母语不是有害,而是有利。他们在对孩子的大脑发育的研究后发现,孩子面对多种语言时,的确会产生困境,但他会自己寻找战胜困境的办法。孩子会思索,当然也模仿,他们会发现有的语言有冠词,有的语言则没有,并总结出规律。如果一个孩子很早就接触一门外语,经历这一过程,将会受益终身,至少,学第二门外语时会容易得多。

开始接触外语的年龄什么时候最为合适?巴塞尔大学的语言学家认为,越早越好。4岁是一条质的界限。在此之前,孩子大脑是形成神经元网络的阶段。神经元网络也是接受语言的区域。4岁之前向大脑传递外语信息,大脑便为之铺设“基础设施”,编制网络轨道。这一基础设施是现成的,学外语就很容易。长大后才接触外语,大脑必须为每种外语单独进行网络轨道建设,随着年龄的增长,这个过程的难度会越来越高。

那么,第一门外语应该是哪种语言,应该是结构简单的还是复杂的,应该从哪里开始呢?有些教育工作者主张在小学初期阶段引入语法较难的外语,因为英语简单,推后再学,不会成为问题。不过,德国大部分小学仍然坚持英语为第一门外语的原则,因为英语的国际性以及用途同其他语言不可同日而语。对幼儿大脑来说,先进入哪种外语是无所谓的,大脑神经原网络是全盘接受型,并不识别语言之间的差别。

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