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科技环境

埃博拉病毒突变—后果不明

美国总统奥巴马表示,若不尽快遏制埃博拉病毒疫情,这种病毒就可能发生突变,变得更为危险。但其实该病毒的基因现在就已发生了突变。

(德国之声中文网)美国总统奥巴马在宣布将向西非派军援助之后,在接受电视采访中表示,有必要即刻采取措施遏制埃博拉病毒,否则它会发生突变,变得更易传染,"然后就有可能也对美国构成严重威胁"。

确实,一种病毒流行的时间越长,其基因变化就会越多。"如果病毒从一个人身上传到另一个人身上,它就不得不调整自己,适应新的环境。"汉堡伯恩哈德-诺赫特热带医学研究所的病毒学家约纳斯·施密特-查纳西特(Jonas Schmidt-Chanasit)在接受德国之声采访时说道:"而遗传基因的一个微小变化,就可能产生很大的影响。"

比如基因突变的后果,可能是大大提高病毒的感染能力,也可能是潜伏期缩短,亦或是发病症状有变如更容易引发脑炎等。最不利的情况是,突变导致病毒的传染途径不再局限于体液,而且也可以通过呼吸,那其后果将真的是灾难性的。

Ebolaforschung in Sierra Leone

史蒂芬•盖尔(Stephen Gire/右一)及其研究团队

数百种突变

一支国际研究团队对99个埃博拉病毒样本的遗传基因进行了测序分析。样本取自78名今年五月下旬至六月中旬确诊感染了埃博拉病毒的塞拉利昂患者。研究人员将这批病毒样品的遗传基因与以往埃博拉病毒爆发时的病毒基因相比,发现已有300多处不同。除此之外,单在本次采样期间,埃博拉病毒就已发生了50次突变。也就是说,该病毒正在发生变化。

以美国布罗德研究所及哈佛大学学者史蒂芬·盖尔(Stephen Gire)为主的这支研究团队在学术杂志《科学》上发表论文,介绍了他们的研究成果。他们发现好几种突变已导致负责复制病毒的蛋白编码区的氨基酸顺序发生了变化,还有一些突变涉及对埃博拉病毒检测的关键区域。假如在这些区域的突变持续下去的话,将会增加埃博拉病毒的诊断难度。

Ebolaforschung in Sierra Leone

舍克•汗(Sheik Humarr Khan)参与了埃博拉病毒的基因分析工作,期间自己也感染了病毒,不幸身亡。

研究人员表示,根据总体数据推断,"若本次疫情持续不止,病毒将会得到适应机会,这表明迅速遏制疫情很有必要"。

后果不明

史蒂芬·盖尔表示:"我们不知道病毒基因的这些变化是否和本次爆发的严重程度有关联。"施密特-查纳西特确认说,单凭基因的变化,不可能推断出这些变化的实际影响。他表示,即便一个病毒的突变率很高,也并不一定意味着它就更危险,因为很多变化都很微小,很多根本就没有什么影响。

突变频率低于流感病毒

流感病毒以突变快而著称。研究人员每年都得研发新的流感疫苗,因为一年以后,流感病毒已突变得可谓"面目全非",使上年的疫苗毫无作用。

施密特-查纳西特表示,令人庆幸的是,埃博拉病毒不像流感病毒那样多变,因为其基因结构与流感病毒的截然不同,但它的突变速度还是快到足以使其产生耐药性和对疫苗的耐性,而且恰恰是针对目前正在研发的药物和疫苗。

基因变化并非实质问题

施密特-查纳西特认为,虽然人们并不能排除埃博拉病毒有朝一日或许也会演变到通过呼吸即可感染的可能性,但这一"可能性很低",因为就目前患者的发病症状以及感染途径来看,本次疫情和过去的埃博拉疫情没什么区别。

"这一次是因为其它方面的原因,才使得疫情如此严重。"施密特-查纳西特如是说。他表示,问题并不在于埃博拉病毒的突变,而是在于人们缺乏隔离病房和病床,缺乏应对埃博拉病毒的经验。

作者:Brigitte Osterath 编译:施彦

责编:石涛