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科技环境

四条腿的前苏联宇航员并非死于安乐

50年前的10月4日,苏联第一颗人造卫星“斯普特尼克”1号升空,进入绕地轨道,揭开了人类的航天序幕。不到一个月后,苏联又成功发射“斯普特尼克”2号,但2号并非简单地复制1号,而是另有创意——地球上的生命首次被带往太空,那是一只名叫“莱卡”的小母狗。

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莱卡生前照

1957年10月4日,苏联成功发射了人类历史上第一颗人造卫星,震惊世界。西方国家还没缓过神来呢,11月3日,也就是还没过一个月的时间,苏联又锦上添花,在拜科努尔卫星发射基地将“斯普特尼克”2号送上太空。苏联的塔斯通讯社不无自豪地宣布,机上搭载了一条地球上的生命。柏林的航天专家兼作家齐默尔(Harro Zimmer)介绍说:“这条报道当然有些误导,因为报道称,卫星上有条狗,将在太空存活大约一个星期,显示进化较高级的生命也可以在太空条件下生存。报道还称,7天之后,也就是人造卫星的电池用完之后,这条狗将会得到下了药的食品,安乐死去。”

“斯普特尼克”2号向地球发回的信号持续了7天,但小狗“莱卡”并没有活这么长时间。苏联航天工程师当时必须在极短的时间内开发出“斯普特尼克”2号,许多东西都是凑乎出来的,所以根本没有多少时间顾及维持生命这一块。苏联领导当时完全没有料到1号卫星发射后会引起世界上如此大的反响,更没有料到西方会如此受惊,因此很想尽快再大显一次实力。齐默尔说:“差不多10月9号或者10号,也就是1号卫星升空大约6天以后,赫鲁晓夫就提出,希望在11月7号‘十月革命’胜利40周年纪念日的时候再次看到航天新奇迹,为庆祝活动增添色彩。新奇迹指的不光是2号卫星要在重量上超过1号,而且还要有新花样。这时人们想到了狗。因为时间真的是相当紧迫,所以人们当然没有来得及为狗设计隔热性能绝好的卫星窝。今天我们才知道,卫星发射升空后没过几个小时,也就是当电视播出首批图像的时候,‘莱卡’就已经因为舱内温度过高而死去。”

颇具嘲讽意义的是,当赫鲁晓夫等苏联领导人在11月7日“十月革命”纪念日时欢呼苏维埃的航天实力的时候,主角“莱卡”却早已成为绕着地球转的死尸了。这个消息苏联一直保密,认为冷战时期公布出去有损自己的气势。35年后,东欧社会主义阵营瓦解,这个四条腿的宇航员的真实命运才披露于世。齐默尔在此强调说,即使“莱卡”提早离开了狗世,但那次具有历史意义的航天之行还是达到了赫鲁晓夫的预期目的。他说:“这一方面当然是卫星的重量令人惊叹。‘斯普特尼克’1号的重量是83.6公斤,2号的重量就已经达到了508公斤,这是非常了不起的成就,可见苏联的运载火箭当时已经相当厉害了。另一方面,2号卫星饶地球飞行头两圈的电视图像也表明,高级生命是完全可以承受失重状态的。就此而言,‘斯普特尼克’2号无疑是一次突破性的尝试。”

当时人们已经知道,美国正在考虑将猴子送上太空。但是西方却没人知道苏联其实已经利用科研导弹成功地把狗发射到离地近200公里的高空,然后再让它乘降落舱安全着地。因此,当苏联宣布“莱卡”随行时,西方大吃一惊,甚至是惊慌,意识到自己在向太空进军方面落后了一大截子。

“莱卡”在太空虽然只存活了几个小时,但却揭开了航天新篇章。三年半后,“莱卡”的两条腿的同事——苏联宇航员加加林成为第一位飞向太空的人类。两者的名字至今都标记着航天史上的里程碑。