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时政风云

中国控制稀土出口系列报道(1)

中国再度成为西方媒体批评的对象,这次是因为限制稀土出口。目前,全世界对于这一矿产资源的需求几乎全部依赖于中国:大约95%的稀土都是在中国开采和加工的。德国之声记者Sarah Berning对于究竟什么是稀土,西方媒体对中国的新一轮批评是否合理进行了一番探讨,并撰写了两篇系列报道,以下是报道的第一篇。

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液晶显示屏的制造少不了稀土

毫无疑问,稀土是现代科技发展必须的一个重要基本元素。"稀土"这个概念其实囊括了17种化学元素,而中国是世界上稀土矿藏量最大的国家。稀土元素虽然名字里带有"稀有"的意思,但事实上并没有那么稀有,只是通常情况下,它们总是和其他的元素混合起来存在于地壳中,在开采之后必须利用繁琐的技术将其分离、提纯。20世纪中叶,人们开发出了简化这一提纯过程的技术,许多与我们今天的生活息息相关的科技发展都是由此才成为可能。

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iPod随身听也少不了稀土

从液晶显示屏,苹果iPod随身听到手机,稀土元素在今天的日常生活中随处可见。17种稀土元素中的一种--钕,是目前市场上磁力最大的吸铁石的主要成分。德国磁铁生产企业Deutsche Techna的专家克劳斯-马丁·布莱谢特(Klaus-Martin Blechert)解释道:"钕元素在磁铁生产领域真正得到大规模应用也就是近15年来的事情。由于用这一技术生产出来的吸铁石能够在较小的空间内产生更大的磁力,因此钕元素的应用越来越多。也就是说,人们可以大大缩小生产设备的体积。而且这样生产出来的磁铁可以用于高精密的领域。比如电子计算机、硬盘或者手机,还有汽车工业应用也相当多。"

在当今科技领域,不管是环保技术还是军事技术,没有稀土的应用都是无法想象的。加拿大稀土资源矿业公司(Rare Element Resources)的财政董事会成员马克·布朗:"目前,镧、钕和铈元素是稀土元素当中需求量最大的三种,主要用于风能发电设备的生产--负责发电的涡轮机是由一些带有磁力的马达组成,而制造这些马达需要用到钕元素。军事方面的运用也很多:人们常常听说的所谓'智能炸弹',还有隐形轰炸机,都需要用到稀土。这也是美国政府目前正在积极研究的课题。"

在这一背景下,就不难理解,为什么当2009年中国宣布减少稀土资源出口之后,会引起西方这么大的忧虑。在过去的一年中,中国政府决定仅仅将稀土总产量的25%提供给世界市场。现在又有消息称,中国从2012年开始,将把所有的稀土资源用于满足本国需求,不再出口--这很有可能是吸引外国企业到中国投资的一种策略。

US Patriot Raketen, Waffen

稀土在军事领域也应用广泛

不过,加拿大稀土资源矿业公司的财政董事会成员马克·布朗却坚信,中国不会置世界市场的需求于不顾:"中国人目前正在自己开发应用稀土资源的技术,所以就减少了出口量。他们虽然会努力满足世界市场的需求,但是最终还是会优先考虑本国的需求。任何一个国家都会这么做。"

勘探和开发新的稀土矿床要耗费相当多的时间和金钱。尽管如此,其它一些国家也开始扩大对稀土的开采,比如南非、澳大利亚、美国和加拿大。到2014年,这些国家的稀土总产量预计将达到五万吨。不过,到那时全球对稀土的需求量估计会增加到18万吨,因此中国仍然将在这一市场上占据主导地位。

作者:Sarah Berning/雨涵

责编:潇阳