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El Mundo

Una nave espacial llega por primera vez a un planeta enano

El nanoplaneta Ceres está ubicado en el cinturón de asteoroides entre Marte y Júpiter. Hay interés por una serie de "sitios brillantes misteriosos" sobre su superficie, que podrían contener hielo o sales.

La sonda espacial "Dawn" alcanzó hoy (06.03.2015) por primera vez la órbita de un nanoplaneta, Ceres. Así lo aseguró la agencia espacial estadounidense, la Nasa, en Twitter. "Dawn" alcanzó la órbita de Ceres tras un viaje de casi ocho años y 5.000 millones de kilómetros. El nanoplaneta, ubicado en el cinturón de asteoroides entre Marte y Júpiter, fue divisado por primera vez en 1801.

"Estamos muy contentos", aseguró el científico de la NASA Chris Russell. "En el próximo año y medio tendremos mucho que hacer, pero tenemos los recursos necesarios y un cronograma amplio para cumplir con nuestras metas científicas", continuó. La sonda, de 1,6 metros y 747 kilogramos de peso, ya se había aproximado al asteroide gigante Vesta y estuvo en su órbita durante 14 meses, en 2011 y 2012. Ahora estará hasta alrededor de junio de 2016 en la órbita de Ceres.

Comprender mejor el sistema solar

Los científicos quieren obtener imágenes e información del nanoplaneta para determinar su tamaño y composición. En diciembre la sonda estará lo más cerca posible de Ceres. "Al estudiar Vesta y Ceres lograremos una mejor comprensión de la formación de nuestro sistema solar, especialmente de los planetas terrestres y, lo más importante, de la Tierra", indicó la investigadora Carol Raymond.

Según Raymond, los científicos tienen especial interés en una serie de "sitios brillantes misteriosos" sobre la superficie de Ceres. Estos lugares podrían contener hielo o sales, añadió. Las primeras imágenes estarán disponibles la próxima semana. Durante su aproximación, "Dawn" no puede tomar imágenes de Ceres. La misión tendrá un costo total de 473 millones de dólares.

Otras misiones anteriores de la NASA, como la de la sonda "Pioneer" que fue lanzada a Saturno en 1973, obtuvieron información en el camino de muchos cuerpos extraterrestres, pero no llegaron a entrar en órbita más que del planeta de destino. Una vez que haya culminado la misión y que se haya quedado sin fuentes de energía, la sonda "Dawn" probablemente permanecerá en la órbita de Ceres durante cientos de años, apuntaron los investigadores de la NASA.

MS (dpa/efe)