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Ciencia y Ecología

El agente VX: un veneno diez veces más potente que el sarín

Kim Jong Nam, medio hermano del líder de Corea del Norte, fue asesinado con un veneno altamente tóxico. El VX puede matar a pocos minutos de ser inhalado y su uso ha sido prohibido por las leyes internacionales.

El VX es el agente nervioso más tóxico que existe. Sólo 0.4 milígramos de esta sustancia por vía oral y 8.6 milígramos por contacto con la piel, pueden matar a un adulto de 100 kilos de peso. Se considera que el VX permanece en el ambiente mucho más tiempo que otros gases y por esta razón fue usado muy raramente en conflictos militares. El gas puede hacer daño hasta semanas después de haberse usado.

Conexión con pesticidas

En el año 1950, el químico Ranajit Gosh descubrió el VX mientras investigaba componentes para utilizar como pesticidas en un laboratorio de Gran Bretaña. Una sustancia relacionada, denominada VG, se utilizó con ese fin por un corto tiempo hasta que se comprobó que era demasiado tóxica para el uso agropecuario.

Más adelante, el VX fue producido a gran escala en los años 1960 por el ejército de EE. UU., mientras que la Unión Soviética también produjo su propio componente del agente nervioso llamado VR, o "VX Ruso”. Al concluirse la guerra fría, todos los agentes nerviosos del grupo V fueron prohibidos por la Convención sobre Armas Químicas de 1997, donde los signatarios se comprometieron destruir sus reservas.

Incidentes: Irak, Japón, Malasia 

Cementerio Kurdo en Iraq

Cementerio de víctimas del ataque de gas en Halabja, Iraq.

Sin embargo, existen casos donde se sospecha o se ha confirmado el uso del VX como arma. Entre ellos está el ataque de gas venenoso perpetrado por las tropas del dictador Saddam Hussein en Irak, en 1988, contra la comunidad kurda de Halabja, en el norte del país, en el que perecieron unas 5000 personas, en su mayoría mujeres, niños y ancianos. No se ha comprobado fehacientemente el uso del VX en el ataque iraquí, pero se sospecha.

Shoko Asahara (AP)

Shoko Asahara, líder de secta apocaliptica japonesa Aum Shinrikyo

El caso más notable de uso indiscutible del VX ocurrió a principios de los años 90, cuando el líder de una secta apocalíptica japonesa, Shoko Asahara, utilizó el gas nervioso VX para matar a una persona en Osaka. El líder cultico se hizo famoso al luego atacar una estación de tren en Tokyo con gas sarín, matando a unas 13 personas e hiriendo a unas mil.

El caso más reciente de uso del VX fue el asesinato de Kim Jong Nam, el medio hermano del dictador de Corea del Norte, Kim Jong Un, en el aeropuerto internacional de Kuala Lumpur.

¿Qué causa el VX? ¿Cómo se puede lidiar con el?

El VX es un líquido aceitoso que usualmente penetra el cuerpo por medio del contacto con la piel. Aunque se considera más peligroso cuando es inhalado, la labor de convertir la sustancia venenosa en gas es mucho más difícil que simplemente rociar el líquido.

Luego de hacer contacto con la piel, la sustancia penetra el cuerpo muy rápidamente. El agente VX inhibe la acetilcolinesterasa, una enzima humana en el tejido nervioso, cuya función es degradar al neurotransmisor acetilcolina. Esto causa que los nervios sean fuertemente afectados, y la victima tenga problemas de visión, salivación, dolores musculares, transpiración incrementada, vómitos, perdida del conocimiento y la respiración, y por último muera.

La producción del VX no es muy difícil de llevar a cabo para químicos bien entrenados y con materiales químicos convencionales. La exposición al agente VX puede ser tratada con atropina, pralidoxima y diazepam. Estas sustancias bloquean los efectos adversos del incremento en el neurotransmisor acetilcolina y ayudan a relajar los músculos del cuerpo.